Ordenan la venta del seminario metodista de Claremont

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Claves

• La Escuela de Teología Claremont enfrenta una orden judicial para ofrecer a la venta su campus en Claremont, California, a un consorcio cercano de escuelas de educación superior, a un precio relativamente bajo.

• Esto plantea otro gran desafío financiero para el seminario metodista unido.

• Los/as oficiales del seminario pueden apelar o buscar arbitraje.


La Escuela de Teología Claremont (CST por sus siglas en inglés) enfrenta una orden judicial que dice que debe ofrecer a la venta su campus ubicado en el area de Claremont, estado de California, a The Claremont Colleges (TCC por sus siglas en inglés), un consorcio de escuelas del area, por un precio que está muy por debajo, tal vez por varios millones, del valor justo de mercado.

El seminario metodista unido, asediado financieramente, ha estado dispuesto durante mucho tiempo a vender su campus de 16,4 acres cerca de Los Ángeles, pero los/as líderes del seminario insistieron en conseguir un precio de mercado justo, que estimaron en unos $40 millones.

Durante el litigio que se prolongó por años, The Claremont Colleges destacó un acuerdo legal de 1957 alcanzado cuando el consorcio vendió el terreno del seminario para reubicarse en Claremont. El acuerdo le dio al consorcio un derecho de recompra si el seminario alguna vez pusiera el terreno en venta, y bajo una fórmula que garantiza un precio muy por debajo de lo que el seminario ha estado diciendo que necesita para ser solventes financieramente.

Los fallos recientes han seguido el camino de The Claremont Colleges, y el último, emitido a principios de enero en el Tribunal Superior del Condado de Los Ángeles, dejó en claro que la Escuela de Teología Claremont, a través de acciones pasadas, desencadenó un "derecho de primera oferta" en el acuerdo de 1957 y debe definir una “oferta rápida” para vender su propiedad al consorcio bajo la fórmula estableida en el acuerdo.

Si bien ninguna de las partes ha explicado cuánto pagaría The Claremont Colleges según la fórmula, el seminario sugirió en un comunicado el año pasado que el precio podría ser tan solo el 10% del valor justo de mercado; considerando que la escuela tiene un avalúo de la propiedad de casi $40 millones, eso significaría debería ser vendida por apenas $4 millones.

United Methodist Bishop Grant Hagiya addresses the Pre-General Conference Briefing in Portland, Ore., in 2016. Hagiya serves as president of the Claremont School of Theology corporation and is on the school's trustee board.  File photo by Mike DuBose, UM News. 

El Obispo metodista unido Grant Hagiya se dirige a la sesión informativa previa a la Conferencia General en Portland, Oregón en 2016. Hagiya se desempeña como presidente de la corporación de la Escuela de Teología Claremont y forma parte del consejo de administración de la escuela. Foto de archivo de Mike DuBose, Noticias MU.

 

El último fallo judicial trae más problemas e incertidumbre al seminario, que hace unos años dijo que se mudaría a la Universidad de Willamette en Salem, Oregón, y el año pasado anunció planes para tener campus tanto en Claremont como en Salem.

Los/as líderes del seminario dijeron en un comunicado de prensa que están considerando apelar el fallo reciente, pero explorarán otras opciones, incluido el arbitraje. “Esperamos colaborar de buena fe con The Claremont Colleges para lograr una resolución justa y de beneficio mutuo a este asunto que permitirá a CST continuar operando en nuestra propiedad actual, quizás en un espacio más pequeño, al mismo tiempo que apoya la estabilidad fiscal futura de nuestra institución” dijo el Rev. Jeffrey Kuan, presidente de la Escuela de Teología Claremont.

El obispo de la Conferencia Anual California-Pacífico, Grant Hagiya quien es presidente de la corporación de la Escuela de Teología Claremont y miembro de la junta directiva, también fue citado en el comunicado de prensa. “Sabemos que tenemos un objetivo compartido con The Claremont Colleges y es anteponer las necesidades de los/as estudiantes para preparar a la próxima generación de futuros/as líderes; por lo que esperamos encontrar una solución pacífica y equitativa que honre y sirva tanto a los integrantes de la Escuela de Teología Claremont como a los Colegios de Claremont” dijo Hagiya.

Pero The Claremont Colleges, que consta de Pomona College, Claremont Graduate University, Scripps College, Claremont McKenna College, Harvey Mudd College, Pitzer College y Keck Graduate Institute, enfatizaron la decisión de la corte: “El litigio ha sido complejo y tomó varios años, pero TCC es la parte que prevalece y los fallos emitidos brindan un camino claro para la resolución de este asunto” dijo el consorcio en su propio comunicado de prensa.

Una declaración de The Claremont Colleges sugiere que la propiedad puede usarse para viviendas estudiantiles adicionales para escuelas del consorcio, así como para oficinas y espacio para salones de clases.

La Escuela de Teología Claremont, uno de los 13 seminarios metodistas unidos, se fundó como Maclay College of Theology en 1885 en San Fernando, California, pero pronto se mudó a Los Ángeles para convertirse en parte de la Universidad del Sur de California, entonces una escuela afiliada a los metodistas.

The Rev. Jeffrey Kuan addresses the 2019 United Methodist General Conference in St. Louis. Kuan served as a delegate at that conference, and he continues as president of Claremont School of Theology. File photo by Paul Jeffrey, UM News. 

El Rev. Jeffrey Kuan se dirige a la Conferencia General de 2019 en San Luis. Kuan se desempeñó como delegado en esa conferencia y continúa como presidente de la Escuela de Teología Claremont. Foto de archivo de Paul Jeffrey, Noticias MU.

Para 1957, cuando la Universidad del Sur de California cortó sus lazos denominacionales, el seminario se mudó a la cercana ciudad universitaria de Claremont como una escuela independiente. El consorcio vendió el terreno del seminario para un campus, pero el acuerdo incluía una restricción de que la tierra se usara con fines educativos, y también establecía que, si el seminario optaba por vender el terreno, el consorcio podría volver a comprarlo bajo una fórmula que le resultó muy favorable.

Desde 1957, Claremont ha educado a muchos/as pastores/as y eruditos/as metodistas y ha sido el único de los 13 seminarios metodistas unidos en la costa oeste. Kuan comenzó como presidente en 2013 y ha fortalecido los lazos metodistas unidos del seminario, al mismo tiempo que lo posiciona como una institución teológicamente progresista y líder en educación en línea.

La Asociación de Escuelas Teológicas muestra en su  perfil a la Escuela de Teología Claremont con un recuento de 287 estudiantes en el otoño de 2020, cuando la pandemia ya estaba en marcha y ese número fue inferior a los 359 del año anterior. El seminario había experimentado cierto crecimiento en años anteriores, pero ha tenido problemas financieros durante mucho tiempo, acumulando deudas y, en ocasiones, gastando su dotación.

Actualmente, Claremont está acreditada por la Comisión Universitaria y Superior de WASC, pero con un "Aviso de Preocupación" debido a su situación financiera.

En 2017, Kuan anunció que el seminario estaba explorando convertirse en parte de Willamette, una idea audaz que tenía la perspectiva de ahorrar gastos operativos y generar efectivo a través de la venta del campus de Claremont y dos años antes, el seminario había comenzado a conversar con The Claremont Colleges sobre la venta de una propiedad. La idea era vender la mayor parte del campus, pero conservar lo suficiente para que el seminario siguiera funcionando en Claremont.

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The Claremont Colleges ofrecieron $14 millones por aproximadamente 10,5 acres y acordaron renovar algunas de las viviendas del seminario. Esa oferta fue más allá de lo que el acuerdo de 1957 hubiera requerido por ese precio y los/as líderes del seminario consideraron inadecuada la oferta, por lo que decidieron vender todo el campus por el valor justo de mercado, que era lo que se necesitaba para pagar los préstamos, reconstruir la dotación y cubrir los costos de reubicación. Tenían un avalúo del terreno por cerca de $40 millones.

En 2016, el seminario presentó una demanda contra The Claremont Colleges, argumentando que los cambios en la ley de California significaban que el acuerdo de 1957 ya no se mantenía, con lo que comenzó un largo período de demandas y contrademandas.

Un fallo de la corte de primera instancia de 2019 pareció despejar el camino para que el seminario obtuviera un valor justo de mercado, y The Claremont Colleges otorgó un "derecho de preferencia" cuando la propiedad salió a la venta al precio preferido del seminario; pero un fallo de la corte de apelaciones revocó la medida, argumentando que el consorcio retuvo el "derecho a la primera oferta" y que la fórmula de 1957, para fijar un precio de venta, también seguía aplicándose.

El tribunal de apelaciones determinó que el seminario había activado el derecho de recompra de The Claremont Colleges según la fórmula a través de sus acciones, incluido el acuerdo de arrendamiento/venta con Yalong Investment Group, por lo que el caso volvió al tribunal de primera instancia, que en su fallo reciente esencialmente hizo cumplir en detalle la decisión del tribunal de apelaciones favorable a The Claremont Colleges.

A medida que pasaron los años de litigio, el seminario avanzó con un plan para mudarse a Willamette. Algunos/as profesores/as se mudaron allí y comenzaron a dar clases desde allí; Kuan incluso escribió una carta de despedida a la comunidad de Claremont, publicada en el periódico local.

Pero el fallo de la corte de apelaciones para The Claremont Colleges hizo que el seminario diera un giro el verano pasado, diciendo que había decidido no vender la propiedad de Claremont y trataría de mantener su base allí y mantener una segunda presencia en Willamette.

Desde la pandemia, la Escuela de Teología Claremont ha tenido sus clases en línea, con profesores/as en Salem, Claremont y otros lugares, y administradores/as en Claremont. Funcionarios/as del seminario rechazaron una solicitud de entrevista y Kuan dijo en el comunicado de prensa de este mes, que el reciente fallo judicial es importante pero no afecta el estado de acreditación ni el enfoque del seminario: “Nuestra prioridad número uno es garantizar que nuestros/as estudiantes actuales y futuros/as mantengan el acceso a la educación que quieren y merecen de la Escuela de Teología Claremont. Preferimos llevar a cabo esa misión en nuestro campus en Claremont, donde lo hemos hecho con éxito durante más de 135 años” reza el comunidcado.

 

* Hodges es reportero de Noticias MU y está radicado en Dallas. Lo puede llamar al (615) 742-5470 o escribirle a [email protected]. Para leer más noticias metodistas unidas, ideas e inspiración para el ministerio suscríbase gratis al UMCOMtigo.

** Leonor Yanez es traductora independiente. Puede escribirle a IMU Hispana-Latina @umcom.org

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